Astronauta de la NASA cosechó exitosamente dos plantas en el espacio

Los astronautas de la Estación Espacial Internacional han disfrutado recientemente de un nuevo suministro de verduras de hoja verde, gracias en gran parte a los esfuerzos del miembro de la tripulación de la Expedición 64 Michael Hopkins.

El comandante de la misión SpaceX Crew-1 de la NASA lideró la realización de cuatro experimentos del Sistema de Producción de Vegetales (Veggie), los dos últimos de los cuales concluyeron tras la cosecha del 13 de abril. VEG-03K y VEG-03L probaron un nuevo cultivo espacial, la mostaza «Amara», y un cultivo anterior, el pak choi «Extra Dwarf». Se cultivaron durante 64 días, el tiempo más largo que las verduras de hoja verde han crecido en la estación.

El pak choi creció durante tanto tiempo que empezó a florecer como parte de su ciclo de reproducción. Los esfuerzos de Hopkins para eclipsar la marca incluyeron el uso de un pequeño pincel para polinizar las flores de la planta. Se decidió por este método después de hablar con Matt Romeyn de Kennedy, científico del proyecto de producción de cultivos espaciales y líder científico de los cuatro experimentos con plantas. Discutieron varias opciones, incluida la de dejar que las flores se autopolinizaran.

«No me sorprendió en absoluto que eligiera esta vía para asegurarse de que las plantas estuvieran totalmente polinizadas, porque siempre ha querido estar muy involucrado», dijo Romeyn. «Después de que utilizara el pincel, vimos una alta tasa de producción de semillas».

Esta experimentación es importante porque los cultivos de frutas requieren polinización, y las tripulaciones necesitan entender cómo funciona el proceso en microgravedad y, eventualmente, en gravedad reducida. La fruta irá pronto a la estación, cuando Kennedy envíe semillas de pimiento a la estación espacial a finales de este año como parte del experimento Plant Habitat-04. Las semillas de pimiento volarán en la 22ª misión de Servicios de Reabastecimiento Comercial de SpaceX y crecerán en el Hábitat Vegetal Avanzado. También está previsto un experimento VEG-05 con tomates enanos para Veggie el año que viene.

Las múltiples cosechas de los experimentos más recientes maximizaron la cantidad de productos que Hopkins cultivó, y la tripulación utilizó las verduras para añadir variedad a sus comidas. Hopkins comió el pak choi como guarnición, con hojas marinadas en un paquete de tortilla vacío. Añadió salsa de soja y ajo, y lo puso en un pequeño calentador de alimentos durante 20 o 30 minutos. Los astronautas han estado disfrutando de la mostaza de Amara «como una envoltura de lechuga», explicó Hopkins, añadiendo ingredientes como pollo, salsa de soja y vinagre balsámico.

«Delicioso, además de la textura o el crujido», escribió en las notas del experimento tras probar la mostaza de Amara cultivada en el espacio.

«Eso es misión cumplida para nosotros ahí mismo… hacer una producción sostenida de cultivos en la estación es una demostración importante para posteriores misiones más allá de la órbita terrestre baja», dijo Romeyn. «La tripulación disfruta cultivándolos, disfruta comiéndolos, y este es el tipo exacto de cultivos que podemos enviar en una estancia lunar de larga duración para proporcionar nutrición suplementaria. Todo lo que aprendamos en la estación y en la Luna acabará permitiendo hacer esto de camino a Marte algún día».

Aunque los alimentos preenvasados de los astronautas ofrecen variedad y nutrición, los cultivos frescos suponen un atractivo añadido. Hopkins dijo que las plantas eran una muy apreciada «conexión con la Tierra» y esa conexión es una de las razones por las que utiliza su tiempo personal para ser jardinero espacial.

«Ha sido un gran defensor desde el principio», dijo la científica de plantas de Kennedy Life Sciences Gioia Massa, añadiendo que la astronauta de la NASA Kate Rubins también ha participado en los experimentos Veggie. «Tenemos astronautas tan apasionados y entusiastas que apoyan increíblemente esta investigación».

El pak choi «extra enano», que se había cultivado en Veggie dos veces anteriormente con resultados menos favorables, floreció esta vez. Su éxito es compartido por estudiantes de secundaria y preparatoria, que seleccionaron la planta como resultado del programa Growing Beyond Earth. Este proyecto científico basado en las aulas funciona en colaboración con la NASA para probar numerosas variedades de plantas candidatas en escuelas de todo el país.

«Esta variedad (de pak choi) se envió específicamente porque los estudiantes la probaron y descubrieron que funcionaba realmente bien», dijo Massa. «Ahora la cultivan y comen -y disfrutan- los astronautas. Eso no es algo que le ocurra a la mayoría de los estudiantes. Están dando forma a la investigación de la NASA».

Fuente: Nasa

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